Câu 11. Trở lại Kinh Thánh mà chúng ta chấp nhận. Đối với những người bắt đầu nghiêm túc đọc Kinh Thánh,  họ nên đọc như thế nào? Có phải nên bắt đầu từ sách Sáng thế và tiếp tục cho đến sách Khải huyền hay nên chọn một vài cuốn nào đó để đọc trước?

Câu hỏi này liên quan đến một vấn đề thực tế, và tôi không chắc có một câu trả lời thoả đáng. Một phần bởi câu trả lời tùy thuộc vào tâm trạng, quá trình học vấn và khả năng lĩnh hội của người đọc. Có nhiều trường hợp độc giả hăng hái bắt đầu đọc Kinh Thánh và bị sa lầy với những bản gia phả hoặc luật lệ về cách tế lễ trong năm cuốn sách đầu tiên [Ngũ kinh], và không bao giờ thoát ra khỏi đó được.

Thử tưởng tượng câu hỏi trên áp dụng cho các độc giả có trình độ trung hoặc đại học, nhưng lại có ít kiến thức về Kinh Thánh. (tiếc thay có người học hết đại học rồi mà vẫn không được khai tâm đầy đủ về Kinh Thánh). Trong trường hợp đó thà đọc những cuốn mà tự bản chất lôi cuốn và dễ hiểu hơn là đọc từng trang ngay từ lúc đầu. Tạp chí The Reader's Digest đã cho in một cuốn Kinh Thánh rút gọn, nhằm giúp cho các độc giả có thể bị sa lầy trong bộ Kinh Thánh đầy đủ.

 

Tôi có thể hình dung được những độc giả gặt hái nhiều bổ ích từ sách Sáng thế đến phần đầu của sách Xuất hành, rồi đến những trích đoạn của sách Thủ lãnh, SamuelCác Vua để có một ý niệm về câu chuyện của chế độ quân chủ. Sau đó, họ có thể muốn biết câu chuyện ở cuối sách Các Vua qua những phần của sách EsdraNêhêmia cho đến 1 Macabê, để biết điều gì sẽ xảy ra sau khi nền quân chủ sụp đổ và dân Do Thái từ lưu đày trở về. Khi đó, những phần từ sách Tiên triKhôn ngoan có thể đưa ra thí dụ về tư tưởng tôn giáo của Israel do các nhà hiền triết vĩ đại nhất trình bày. Sách Thánh vịnh là những kinh nguyện tuyệt mỹ phát xuất từ kinh nghiệm sống khác nhau thì dễ hiểu và đánh động lòng người ngay cả khi không biết đến lịch sử Israel.

Trong Tân Ước, độc giả nên bắt đầu với Phúc âm MáccôGioan, và sau đó là Công vụ Tông đồ, rồi đọc qua vài thư thánh Phaolô (ví dụ 1 CôrintôPhiliphê) cũng như Thư 1 Phêrô để biết được tinh thần của Giáo hội sơ khai. Cách đọc qua một lượt từ những đoạn Kinh Thánh dễ hiểu giúp độc giả chuẩn bị đầy đủ hơn để đọc toàn bộ. Nhưng xin được nhấn mạnh lần nữa là không chắc chắn rằng phương pháp này có kết quả đối với các độc giả có những tâm trạng khác nhau. Có lẽ lời khuyên tốt nhất là thử một lần và xem cách nào hiệu quả nhất cho bạn.

 

Câu 12. Còn những chú thích hay giải nghĩa thì sao?

Câu hỏi này hơi khó trả lời vì có nhiều công cụ giúp hiểu Kinh Thánh. Theo tôi, tốt hơn hết vẫn là đọc Kinh Thánh có phần chú giải đi liền những đoạn khó hiểu do sự tối nghĩa của bản văn hoặc do thiếu nền tảng cần thiết.

Riêng về loại giải thích Kinh Thánh, ít nhất phải phân biệt bốn loại. Loại thứ nhất là giải thích từng trang hoặc nằm ở trang bên cạnh hoặc ở cuối trang. Kiểu giải nghĩa này chỉ tốn khoảng 75 đến 100 trang cho toàn bộ Kinh Thánh. Loại này rất hữu dụng và thật sự thích hợp cho hầu hết các tầng lớp độc giả. Đối với những người muốn tra cứu kỹ hơn thì có loại sách giải nghĩa cho từng cuốn sách Kinh Thánh. Loại này có khi dài đến 200 hoặc 300 trang. Dĩ nhiên, đối với các sinh viên nghiêm túc nhất, có loại chú thích rành rẽ từng câu, có khi dài đến 1500 trang cho một cuốn sách trong bộ Kinh Thánh. Cá nhân tôi cũng đã viết một cuốn chú giải dài đến 800 trang về các thư của Gioan, một bản băn tương đối ngắn; không biết điều đó có phải vì khả năng uyên bác hay là vì tật dài dòng. Sau cùng, phải nhắc đến một sách chú giải (một cuốn) cho toàn bộ Kinh Thánh. Đối với người Công giáo Rôma sách chủ giải phổ biến nhất là cuốn Jerome Biblical Commentary hoặc The New Jerome Biblical Commentary, do Prentice Hall xuất bản (R. E. Brown, J. A., R. E. Murphy chủ biên). Tuy nhiên, tôi muốn nhấn mạnh rằng cuốn sách này dành cho việc nghiên cứu chuyên sâu. Cách khởi đầu tốt nhất là dùng loại giải thích từng cuốn một.

 


Câu 13. Các chú thích và chú giải có đủ để hiểu Kinh Thánh không? Có cần các nhà chuyên môn để hiểu Kinh Thánh không?

Tôi xin trình bày một vài nhận xét để trả lời tận gốc câu hỏi này. Thông thường, những người có ý muốn đọc Kinh Thánh không muốn người ta nói rằng chỉ có các nhà chuyên môn mới có chìa khóa giải thích Kinh Thánh, và chính họ, nếu không muốn trở thành chuyên môn, thì không hiểu thấu được Kinh Thánh. Tôi hoàn toàn đồng ý với phản ứng này. Có nhiều phần trong Kinh Thánh dễ hiểu và phong phú hóa đời sống thiêng liêng mà không cần sự trợ giúp của học giả chuyên môn. Thiên Chúa có thể nói thẳng với con người không cần xin phép các nhà chuyên môn.

Tuy nhiên, khi tầng lớp độc giả mà tôi vừa đề cập đến - độc giả có khả năng trung học hay đại học - cầm đến cuốn Kinh Thánh, họ thường đặt ra những câu hỏi hợp với trình độ của họ. Họ đã có kiến thức về khoa học, nên khi đọc sách  Sáng thế họ sẽ thắc mắc vũ trụ được dựng nên trong sáu ngày hay phải trải qua một quá trình tiến hóa dài. Mặt trời có thật đứng yên tại chỗ như trong Gs10,13 không? Sở dĩ có câu hỏi này là vì họ biết rằng mặt trời không quay chung quanh trái đất, nhưng trái đất quay chung quanh mặt trời và mặt trời chuyển động trong toàn thái dương hệ. Để trả lời một câu hỏi phát xuất từ trình độ học vấn tổng quát của một cá nhân, chúng ta phải xem xét trình độ hiểu Kinh Thánh đến đâu. Có thể không cần sự giúp đỡ của các nhà chuyên môn để tìm được lương thực thiêng liêng nhưng có lẽ cần sự trợ giúp này để trả lời câu hỏi của giới học thức dù chỉ ở mức độ phổ thông.

 

 

Câu 14. Chấp nhận là cần các nhà chuyên môn cung cấp thông tin, nhưng tôi không hiểu tại sao người ta nói Lời của Chúa phải được hiểu dựa trên sự chú giải của con người. Tại sao lại có yếu tố trung gian của con người?

Mỗi từ trong Kinh Thánh đã do con người viết ra, và như thế những cố gắng của con người trong việc hiểu thấu Kinh Thánh là những trợ giúp rất thích hợp. Theo thiển ý của tôi, việc sử dụng trung gian con người luôn nội tại nơi khái niệm Do Thái - Kitô giáo về các hành động của Thiên Chúa.

Một vấn đề trong loại câu hỏi này là sự kiện các học giả có thể thay đổi ý kiến của họ, và như thế không có sự chắc chắn trong các chú thích và giải nghĩa. Điều này là một phần trong bản tính con người. Tuy nhiên, điều chúng ta phải tránh là quan niệm rằng các nhận xét cũ thì an toàn và các nhận xét ngày nay thì có thể thay đổi. Các kiểu chú giải cũ về Kinh Thánh là những ý kiến chuyên môn của các thế kỷ trước và các nhận xét ngày nay là do các ý kiến chuyên môn của thế kỷ này. Cả hai đều không có tình trạng đặc quyền hay không thể thay đổi. Người đọc chỉ có trách nhiệm tìm ra một nhà chuyên môn tốt nhất cho mình. Nếu có những ý tưởng tốt hơn trong thế kỷ XXI, hay thế kỷ XXII, hãy để cho độc giả của các thời này lo chuyện đó. Và nếu bạn không đồng ý và thắc mắc: “Có phải các tiền bối trong Kitô giáo đã cung cấp cho tôi những ý kiến sai lầm khi họ đọc Kinh Thánh với cái nhìn xưa cũ của họ không?”, thì xin được trả lời rằng các ngài có lẽ đã dùng hết khả năng của mình và như thế đã làm tròn trách nhiệm. Và nếu chúng ta cũng đã cố gắng như vậy thì chúng ta có thể đứng trước nhan Thiên Chúa mà không sợ trách cứ.

Q.11. Let's come back to the Bible we all accept. For people who are starting to read the Bible seriously, how do you recommend that they read it? Should they start with Genesis and read right through to the Book of Revelation? Or should they select certain books at first?

Your question touches on a real problem, and I am not sure that there is a universal answer. In part the answer may depend on the temperament, background, and abilities of the readers. There are many stories about enthusiastic people who set out to read the Bible and got bogged down in genealogies or laws about sacrifice in the first five books and never made it to the other side.


Let us imagine your question applies to readers who have had high school and/or college educations, but have little knowledge of the Bible. (Unfortunately, it is still possible to get all the way through college and not to have had a really good introduction to the Bible.) In that case, it might be better to read biblical books that are by their very nature more attractive and intelligible than to work through every page of the Bible on the first attempt. The Reader's Digest has offered a shortened form of the Bible, designed to help readers who might bog down in the whole Bible.


I can imagine readers who might go profitably from Genesis to the first part of Exodus, then to parts of Judges, Samuel and Kings, getting a sense of story of the monarchy. They might then want to pick up the story at the end of Kings through parts of Ezra and Nehemiah to 1 Maccabees, in order to see what happened when the monarchy fell and the Jews returned from exile. Then sections from the Prophetic and Wisdom Books could give a sampling of the religious thought of Israel as expressed by its greatest spokesmen. The Psalms, those magnificent prayers stemming from different experiences of life, are intelligible and moving, even without the background of the story of Israel.

In the New Testament, readers might begin with the Gospels of Mark and John, turning next to the Book of Acts, sampling a few of the Pauline letters (e.g.,1 Corinthians and Philippians) as well as 1 Peter to get the spirit of the Early Church. With that sort of a quick passage through the less difficult portions of the Bible, one could be better prepared to undertake the reading of the whole. But I stress again that I am very uncertain about how this would appeal to readers of different temperaments. Perhaps the best advice is to try it and see what works best for yourselves.

 


Q.12. What about notes or commentaries as a help?

That is a difficult question because there are such diversities among Bible aids. In my judgment, it is always better to read a Bible with footnotes that solve immediate difficulties arising from the obscurity of the text or from the need for background.

When it comes to commentaries, one may distinguish at least four types. There are fairly simple pamphlet-style commentaries. Some of those have the text on one page or on the top of the page and a brief commentary opposite or below. Perhaps a pamphlet of 75-100 pages covers a whole book of the Bible. These can be very helpful and, indeed, adequate for most Bible readers. For those who get into more serious study, there is the paperback-book length commentary on an individual, major book of the Bible. These commentaries will often run to 200 or 300 pages. For the most serious student, of course, there is the exhaustive verse-by-verse commentary that can run as long as 1500 pages on a book of the Bible. I myself managed to write an 800-page commentary on the relatively short letters of John; and I am not sure whether that is a testimony to supposed erudition or to long-windedness. And then, one should mention a long single-volume commentary on the whole Bible. The most popular one among Roman Catholics has been The Jerome Biblical Commentary or now The New Jerome Biblical Commentary, published by Prentice Hall (eds. R. E. Brown, J. A. Fitzmyer, R. E. Murphy); however, I would emphasize that this one-volume commentary is really for more serious study. The best start is the help provided by the pamphlet commentaries.

Q. 13. But with notes and commentaries, are we not just getting opinions about the Bible? Do we have to depend on scholars in order to understand the Bible?

Perhaps I could get at the root of your question by making
some observations. Often, those who have a desire to read the Bible do not want to be told that only scholars have the key to the Bible and that unless they are willing to become scholars they cannot read the Bible. I agree fully with that reaction. There are sections of the Bible that are intelligible and spiritually nourishing without technical scholarly assistance. God can speak to the reader without the permission of scholars.


Nevertheless, when the readers about whom I was speaking- readers with a high school or college education-come to the Bible, they often start asking questions that spring from their education. They have learned a certain amount about science, and so they start wondering as they read Genesis whether the world really was created in six days, or was there not a long evolutionary process. Did the sun really stand still as described in Joshua 10:13? - a question provoked by the fact that such readers were taught that the sun does not revolve around the earth, but the earth revolves around the sun, and that the sun is moving within the total solar system. To answer questions that arise from one's general education, one needs a comparable education in how to read the Bible. One may not need the assistance of scholars to find spiritual nourishment; but one may need it to find answers to educated questions, even on a popular level.


Q.14. I can see the need for some information supplied by scholars, but I don't see why we should be told that we are dependent on human interpretation of the word of God. Why such human intermediaries?
 

Every word in the Bible was written down by a human being, and so human attempts to understand the Bible are perfectly appropriate aids. The use of human intermediaries is, in my judgment, intrinsic to the Judeo-Christian conception of God's actions.
 

Part of the problem involved in this type of question may be the recognition that scholars change their mind, and therefore, there is an uncertainty about the opinions one finds in notes and commentaries. That is part of the human condition. What one needs to avoid, however, is the idea that older views were safe and modern views are changeable. Older interpretations of the Bible were scholarly opinions of previous centuries; modern views are scholarly opinions of this century-neither has a privileged or unchangeable status. The reader should be responsible only for seeking out the best scholarship available. If there are better ideas in the 21st century, or the 22nd, let the readers of that future period worry about them. And if you object, "Were my ancestors in Christianity misinformed when they read the Bible with the views of their time?", the answer is that presumably they did the best they could with the information then available and therefore fulfilled all their responsibilities. If we do as well with the information available to us, we can stand before the throne of God without guilt.